24.01.2023 - The Pennsylvania State University

Landwirtschaft im Zusammenhang mit Veränderungen der altersunabhängigen Sterblichkeit in Nordamerika

Neue Studie stellt erstmals Zusammenhang zwischen altersunabhängiger menschlicher Sterblichkeit und Nahrungsmittelproduktion her

Der Übergang vom Jagen und Sammeln zum Ackerbau im vorkolonialen Nordamerika führte zu Veränderungen der altersunabhängigen Sterblichkeit, d. h. der Sterblichkeit, die durch Faktoren verursacht wird, die nicht mit dem Alter zusammenhängen, so eine neue Studie eines von der Penn State University geleiteten Forscherteams. Das Team fand heraus, dass die Intensivierung des Ackerbaus in zwei Phasen stattfand, von denen die erste zu einem Rückgang der altersunabhängigen Sterblichkeit führte, während die zweite mit einem Anstieg verbunden ist. Die Studie ist die erste, die Muster der altersunabhängigen Sterblichkeit mit der Nahrungsmittelproduktion in Verbindung bringt.

"Diese Studie erzählt die Geschichte unserer gemeinsamen menschlichen Erfahrung", sagte George Milner, angesehener Professor für Anthropologie an der Penn State University und Hauptautor. "Es gibt mehrere Beispiele auf der ganzen Welt, bei denen die Domestizierung von Nutzpflanzen als eigenständiges Ereignis zu beobachten ist - der Osten Nordamerikas, insbesondere der mittlere Kontinent, ist eines davon, aber auch der Fruchtbare Halbmond im Nahen Osten. Außerdem gab es demografische Veränderungen. Diese Arbeit befasst sich mit der Beziehung zwischen dem Übergang zur Landwirtschaft und dem demografischen Wandel".

Die Forscher untersuchten bereits veröffentlichte Daten, um allgemeine Trends bei archäobotanischen Proben, d. h. bei den Überresten von Pflanzen in archäologischen Aufzeichnungen, und bei Skelettproben von Stätten in acht Bundesstaaten, die sich von Illinois bis Nord-Alabama erstrecken, zu ermitteln. Sie wollten die Beziehung zwischen der Domestizierung von Nutzpflanzen und einem Index untersuchen, der anhand von Skelettdaten die Häufigkeit von Jugendlichen im Alter von fünf bis 19 Jahren im Verhältnis zu allen Individuen im Alter von fünf oder mehr Jahren erfasst. Anthropologen verwenden den Index normalerweise zur Messung der Fruchtbarkeitsraten und des Bevölkerungswachstums, aber die neue Arbeit zeigt, dass er stärker auf die altersunabhängige Sterblichkeit reagiert.

Sterblichkeitsmodelle, auch für vorindustrielle Gesellschaften, enthalten drei Komponenten: die Jugendsterblichkeit, die mit zunehmendem Alter der Kinder abnimmt; die Erwachsenensterblichkeit, bei der die Wahrscheinlichkeit zu sterben mit zunehmendem Alter steigt; und die altersunabhängige Sterblichkeit, bei der die Wahrscheinlichkeit zu sterben für alle Altersgruppen gleich ist, was bei extremen Ereignissen wie Nahrungsmittelknappheit, Epidemien oder Kriegen auftreten kann.

Die Forscher untersuchten die archäobotanischen Daten, um herauszufinden, wo die Aufzeichnungen eine Zunahme des Verzehrs von domestizierten Pflanzen im Vergleich zu gesammelten Nahrungsmitteln wie Nüssen zeigten. Sie untersuchten auch Skelettdaten, um Rückgänge oder Zunahmen des Indikators der altersunabhängigen Sterblichkeit festzustellen. Der Index konzentriert sich auf Personen im Alter zwischen fünf und 19 Jahren, da diese Altersgruppe in der menschlichen Bevölkerung im Vergleich zu anderen Altersgruppen durch eine geringe Sterblichkeit gekennzeichnet ist. Ein Anstieg der Sterblichkeit in dieser Altersgruppe würde auf das Auftreten von Ereignissen wie Hungersnöten oder Konflikten hinweisen.

Die Forscher stellten eine starke Korrelation zwischen der Domestizierung von Nutzpflanzen und der Veränderung der altersunabhängigen Sterblichkeitsrate fest. Die Domestizierung von Kulturpflanzen erfolgte im vorkolonialen Nordamerika in zwei Phasen, wobei in der ersten Phase der Domestizierung ein Rückgang der altersunabhängigen Sterblichkeit und in der zweiten Phase ein Anstieg zu verzeichnen war. Die Forscher berichteten über ihre Ergebnisse in den Proceedings of the National Academy of Sciences.

"Wir haben herausgefunden, dass der Index, der traditionell als Indikator für Fruchtbarkeit und Bevölkerungswachstum interpretiert wird, enger mit der altersunabhängigen Sterblichkeit korreliert, die die Anzahl der Todesfälle in dem Teil der Altersverteilung widerspiegelt, in dem nur sehr wenige Menschen sterben", so Milner. "Das bedeutet, dass das Muster der ersten Einführung der Landwirtschaft, das in anderen Teilen der Welt und auch im östlichen Nordamerika zu beobachten ist, mit einer niedrigeren altersunabhängigen Sterblichkeit zusammenfällt. Im Grunde sind es gute Zeiten, und das ist es, was wir kulturell sehen."

Die erste Phase der landwirtschaftlichen Intensivierung in Nordamerika, zu der auch der Anbau von Pflanzen wie Kürbis, Sonnenblumen und anderen einheimischen Pflanzen gehört, fand laut Milner vor etwa 2.000 Jahren während der Middle Woodland-Periode bis etwa 500 n. Chr. statt. Während dieser Zeit blühten indigene Gesellschaften auf. Sie knüpften Fernhandelsnetze, hatten ein unglaublich reiches zeremonielles Leben und errichteten große Grabhügel und Erdwälle.

Aus den archäologischen Aufzeichnungen geht hervor, dass in den Jahrhunderten kurz vor 1000 n. Chr. und ab diesem Zeitpunkt die Kriegsführung zunahm. In dieser Zeit begannen die indigenen Gesellschaften mit dem Anbau von Mais und Bohnen, und es kam zu einer Reihe neuer kultureller Veränderungen, darunter die anfängliche Entwicklung mächtiger Häuptlingsgesellschaften. Die altersunabhängige Sterblichkeit nahm in dieser Zeit zu, vermutlich aufgrund von Konflikten und der Ausbreitung von Krankheiten durch eine größere Anzahl von Menschen, die in unmittelbarer Nähe zueinander lebten.

"Das Gesamtmuster des demografischen Bildes von Nordamerika vor dem Kontakt mit den Europäern ähnelt anderen Datensätzen aus der ganzen Welt", so Milner. "Die gesamte Geschichte ergibt in Bezug auf die landwirtschaftliche Produktivität, den demografischen Wandel und die kulturellen Entwicklungen, einschließlich der zeitlichen Veränderung von Konflikten und soziopolitischen Systemen, absolut Sinn."

Laut Milner verbindet die Studie zum ersten Mal ein weltweites Muster mit altersunabhängiger Sterblichkeit und landwirtschaftlichen Entwicklungen.

"Es ist ein praktisches Maß dafür, was die Menschen gegessen haben, aber auch für andere Aspekte der Gesellschaft", sagte er. "Man kann eine neue Technologie nicht einführen, ohne andere Aspekte der Gesellschaft zu verändern, etwa die Verteilung von Menschen und Gemeinschaften in einer Landschaft. Diese landwirtschaftliche Maßnahme ist ein Signal für andere Veränderungen in der Gesellschaft, die wir messen oder archäologisch beobachten können. Es ist wirklich eine größere Geschichte über unsere gemeinsame menschliche Erfahrung. Was wir hier in Nordamerika gefunden haben, deckt sich mit den Erfahrungen von Menschen in anderen Teilen der Welt und unterstreicht die Tatsache, dass wir alle zusammengehören, unabhängig von unserer Herkunft."

Jesper L. Boldsen, ADBOU, Universität von Süddänemark, trug ebenfalls zur Studie bei.

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